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Crime Fueled by Police and Gangs in Honduras Causing Children to Flee

Thousands of migrants in the U.S. are children from Honduras escaping highest murder rate in the world

http://www.commondreams.org/news/2014/08/12/crime-fueled-police-and-gangs-honduras-causing-children-flee

Children sleep in a holding cell in Nogales, Arizona. (Photo: Human Rights Watch)

More than 62,000 unaccompanied children fled Central America for the U.S. border in the past year alone to escape poverty and violence, particularly in Honduras, which became the most deadly country in the world in 2014 — more dangerous than Iraq at the height of the U.S. occupation, according to the Center for American Progress.

While the government plans shutdowns of migrant shelters in Texas, Oklahoma, and California, crime in Central America continues to skyrocket. The United Nations Office on Drugs and Crime reported in 2013 that the murder rate in Honduras was 90.4 per 100,000 people, compared to the U.S.’s 4.7, with individual cities like San Pedro Sula struggling with 187 homicides per 100,000.

Iraq’s civilian casualty rate in 2007, while in the throes of insurgency, CAP says, was 62.2.

Gang violence is partially driving the unprecedented migration wave, but a corrupt national police force also fuels the crime rate. The Honduran Ministry of Security recorded a homicide rate of 75.6 per 100,000 in 2013 — a significant difference from the UNODC’s numbers for the same year, statistics that come as the State Department warns of the Honduran government’s lack of “sufficient resources to properly investigate and prosecute cases” that allows criminals to “operate with a high degree of impunity” throughout the country. The UNODC also estimates that there are more than twice as many gang members as there are police officers in Honduras, a dire prospect considering the high rates of corruption among law enforcement.

While poverty in Honduras is widespread, violence — both real and feared — is a greater driving factor in the migration swing. Honduran children “come from extremely violent regions where they probably perceive the risk of traveling alone to the U.S. preferable to remaining at home,” according to U.S. Customs and Border Protection.

Before 2011, CBP encountered roughly 8,000 unaccompanied minors annually. The rapid upswing in Central American migrants entering the U.S. began when crime rates hit another growth spurt following years of police corruption, civil unrest, including a 2009 coup d’etat that saw the overthrow and exile of then-President Manuel Zelaya, and increased drug trafficking. The total number of cocaine and heroin shipments passing through Central America on the way to consumers in the U.S. more than tripled from 2004 to 2011, rising from an estimated 24 to 84 percent. Widespread crackdowns on the drug trade in Mexico and Colombia also pushed crime and gangs deeper into smaller Central American countries that did not have the resources to fight them off.

As gang violence and police corruption persists, the average age of Honduran civilians that face becoming targeted has lowered. According to the Pew Center for Research, children ages 12 and under are the fastest growing group of unaccompanied minors traveling to the border, and almost half of them are girls. The number of girls seeking refuge in the U.S. grew 140 percent over the last year, compared to a 100 percent increase among boys.

“Due to many factors, including the high homicide rate and alarming levels of other expressions of violence, including injuries, robberies and extortion, Honduras is reported to be among the most violent countries in the world today,” said Rashida Manjoo, UN Special Rapporteur on violence against women, after a visit in July 2014. “In Honduras, violence against women is widespread and systematic… The climate of fear, in both the public and private spheres, and the lack of accountability for violations of human rights of women, is the norm rather than the exception.”

When the UN Refugee Agency interviewed (PDF) Honduran children who had fled the country in 2012 and 2013, organized crime and violence in their societies were one of their most highly cited reasons for leaving. One 12-year-old girl spoke about threats of rape and kidnapping that girls in her community faced every day:

In the village where I lived there were a ton of gang members. All they did was bad things, kidnapping people. My mother and grandmother were afraid that something would happen to me. That’s why my mother sent me here. They rape girls and get them pregnant. The gang got five girls pregnant, and there were other girls who disappeared and their families never heard from them again.

Migrant children who are able to reach the U.S. live in conditions that are only marginally better than what they face at home. They are warehoused in military bases and overcrowded detention facilities while they wait to see if the government will protect them or send them back home to the unstable environments they were escaping.

“The US government’s policy of detaining large numbers of children harms kids and flouts international standards,” said Human Rights Watch researcher Clara Long. “The recent surge in unaccompanied migrant children reaching the US cannot justify longer detention periods… Many [of them] are extremely vulnerable to abuse upon return to their home countries.”

At least 90,000 children are expected to arrive on the border by the end of this year.

Entre el crimen y la zozobra seis bandas criminales controlan un sector de San Pedro Sula

Por tercer año consecutivo y con una tasa de 187 homicidios por cada 100 mil habitantes, San Pedro Sula lidera el ranking de las 50 ciudades más violentas del mundo. La cantidad de crímenes que ocurren en esta urbe localizada a 200 kilómetros al norte de Tegucigalpa, la ubican como la más peligrosa, por encima de Caracas en Venezuela y Acapulco en México.

San Pedro Sula también es la segunda ciudad más importante de Honduras y es considerada la capital industrial del país, su extensión territorial es de 898.6 kilómetros cuadrados que albergan a una población aproximada de 800,000 habitantes. De estos, 150 mil residen en el sector Rivera Hernández, comunidad localizada al noreste de la ciudad y comprendida en 39 colonias, que han sido ubicadas entre las más violentas de esta urbe.
Fuentes consultadas por Revistazo han establecido que en el año 2013 San Pedro Sula registró 1,458 muertes violentas, de las cuales 187 se ejecutaron en comunidades que le pertenecen al sector Rivera Hernández. Una zona secuestrada casi en su totalidad por el crimen organizado. La tasa de homicidios en este sector de San Pedro Sula es de 124.6 por cada 100,000 habitantes.

Seis bandas operan en el sector

En el sector Rivera Hernández operan al menos seis bandas delictivas, dedicadas al tráfico de drogas, extorsiones, sicariato, robo de vehículos, venta ilegal de armas y asaltos.  Es común, escuchar en la zona nombres como el de Los Olanchanos, Los Tercereños, Los Vatos Locos, Los Ponce, la MS y la 18, cuando la gente se refiere a la ejecución de un crimen.
El avance de la criminalidad y la falta de políticas claras de seguridad y de justicia de parte del Estado han provocado que muchas comunidades en Honduras se hayan convertido en tierra de nadie, al ser controladas por diversas bandas delictivas. La situación no deja por fuera al sector Rivera Hernández, zona considerada violenta, y donde solo hay presencia de 83 miembros de la policía preventiva, entre oficiales, agentes de escala básica y personal auxiliar.
Bajo el mando del sub comisionado, Víctor  Gómez Aguilar, en este sector tiene su base la Unidad Metropolitana número 8, estación  que mantiene en asignación  5 radios patrullas y 20 motocicletas. Su oficina principal se encuentra en la colonia Rivera Hernández y una subestación en la colonia  Asentamientos Humanos.
De los 187 homicidios ocurridos el año pasado en este sector, la Fiscalía Especial de Delitos contra la Vida solo registra haber recibido cinco expedientes investigados. Los hechores de estos cinco casos fueron capturados de manera infraganti por la policía preventiva. Es decir, no hay trabajo de la Dirección Nacional de Investigación Criminal (DNIC) que evidencie voluntad en el gobierno para combatir el crimen y la impunidad en este conflictivo lugar. Revistazo conoció que varios expedientes investigativos iniciados por la DNIC no cuentan ni con el acta de levantamiento de la víctima.

Pero, ¿Quién es el responsable?

Un agente de la DNIC asignado a la regional de San pedro Sula y que por su protección pidió omitir su nombre, culpó a la Secretaría de Seguridad de estar detrás de la falta de investigación criminal.
Mencionó limitantes como la falta de personal, falta de vehículos, y acciones en el marco de la “depuración” que han entorpecido el labor de los investigadores.
La Unidad de Delitos Contra la Vida de la DNIC en San Pedro Sula cuenta con 21 agentes asignados a la sección de homicidios, 4 a la muerte de mujeres, 6 a la de muertes de impacto y 5 a la de muerte de menores. “Todas las unidades tienen limitantes por falta de personal, excepto la de muertes de impacto, que es la que recibe la ayuda de la Embajada Americana”, expresó.

 

La patrulla de levantamientos está chocada y tenemos 2 carros arruinados que  para arreglarlos  se necesitan como 60 mil en cada uno”

Agente entrevistado por Revistazo.

La sección de  homicidios solo cuenta con dos vehículos, uno destinado a la labor de investigación y el otro que se mantiene en operaciones de turno. No obstante, las secciones de muertes de impacto y la de muerte de menores cuentan con un automotor cada una.

La misma fuente también sostuvo que las mismas autoridades al implementar la depuración policial entorpecen las labores investigativas, mediante acciones como la suspensión de operaciones desde junio hasta diciembre de 2013, ordenada por el Ministro de Seguridad, Arturo Corrales Álvarez. Por disposición de las autoridades el personal de la DNIC pasó los últimos tres meses del año pasado en las instalaciones del Instituto Técnico Policial, de la ciudad de La Paz.
Además, dijo que en el marco de la depuración policial varios detectives con experiencia en la investigación de homicidios fueron trasladados a la unidad de Robo de Vehículos o a la Policía Preventiva y que los expedientes que ellos llevaban quedaron en el abandono al ser asignados a investigadores que ya contaban con sobrecarga de casos.

Sobrecargados

Los agentes asignados a homicidios, muerte de mujeres y muerte de menores, están obligados a investigar todos los crímenes que ocurren en San Pedro Sula, Choloma, La Lima, San Manuel, Villa Nueva, Potrerillos, Pimienta, Santa Cruz de Yojoa y San Antonio Cortés. No obstante, a los investigadores de muertes de impacto se les suman los crímenes  ocurridos en El Progreso, Puerto Cortes, Tela, La Ceiba y Colón. Ellos investigan homicidios de periodistas, abogados y homosexuales, entre otros.
Al hacer la comparación del número de investigadores y la cantidad de crímenes que están obligados a atender, es fácil deducir que son mínimos los resultados que pueden esperarse en términos de combate a la criminalidad. Considerando que son responsables de investigar la mayoría de los 2,257 que ocurren al año en el departamento de Cortes, si los 36 agentes asignados a San Pedro Sula se repartieran en partes iguales los expedientes de homicidios, estaríamos hablando de un total de 63 casos cada uno por año—más de uno por semana.
Según estadísticas del Observatorio de la Violencia a nivel nacional, aproximadamente  el 8% de las víctimas de homicidio en el 2013 fueron mujeres adultas y 9% menores de edad de ambos sexos. Aplicando estos porcentajes a la repartición de agentes de investigación entre los diferentes equipos de la Unidad de Delitos Contra la Vida en San Pedro, de los 36 agentes en total, los equipos de delitos contra mujeres y menores deberían contar con 3 agentes cada uno. Sin embargo, cuentan con más (4 y 5, respectivamente). Tomando en cuenta además que 6 agentes están asignados a los casos emblemáticos, esta situación dejaría a los 21 agentes de la sección de homicidios trabajando en un promedio de 86 investigaciones cada uno.
A esta sobrecarga de trabajo también deben sumarse los homicidios que se han ido acumulando de años anteriores y los suceden en la actualidad.
Ante esa situación la sociedad se pregunta: ¿cuántos crímenes  de los 187 ocurridos el año pasado en la Rivera Hernández podrán resolverse a través de sentencias condenatorias? ¿Cuántos agentes de la DNIC dedican tiempo a investigar estos crímenes?, la interrogante queda en el ambiente y  de las acciones solo se percibe falta de voluntad en el gobierno para combatir la impunidad.

Pandilleros se reparten el territorio  

La impotencia demostrada por el Estado en el combate de la criminalidad y la impunidad que impera en el país ha provocado que gran parte del territorio nacional se encuentre  en poder de las bandas criminales. El sector de la Rivera Hernández no es la excepción.
Para el caso, la banda de “Los Olanchanos”, dedicada a operaciones de sicariato, venta de drogas, extorsiones, robo de vehículos y tráfico de armas, realiza sus operaciones en las colonias Valle de Sula, Asentamientos Humanos, Rivera Hernández, Ciudad Satélite, Sandoval Sorto y La Pradera. Recientemente el cabecilla  de esta banda, Juan Carlos Rodríguez, fue capturado por orden de un tribunal de justicia que mantiene en su contra una acusación por homicidio.
La Banda de “Los Tercereños”, es una organización formada por disidentes de la mara 18 que operan en una parte de la colonia Rivera Hernández, colonia Sinaí y El Tamarindo. Las Brisas del Sauce y otro sector de la colonia Rivera Hernández, forman parte del territorio escogido por “Los Vatos Locos”  para llevar a cabo sus fechorías.
Tiempos atrás, los miembros de la Banda de “Los Ponce” fueron parte de la mara Salvatrucha (MS) y fue fundada por Cristian Ponce (ya fallecido). Ellos,  operan en la colonia Cerrito Lindo y la colonia Central, mientras que la MS abarca los territorios de Asentamientos Humanos y Seis de Mayo.
En el sector, también se encuentra la Pandilla18, cuyos miembros realizan acciones  en las colonias Asentamientos Humanos, Seis de Mayo, Mi Rey, Cerrito Lindo, Celeo Gonzales y Puerto Escondido, zona limítrofe con la colonia Ciudad Planeta.
Según la policía, la Pandilla 18 es la organización delictiva con la que más enfrentamientos han tenido en el sector, situación que ha provocado  la muerte de seis pandilleros. Reportes policiales indican el decomiso de fusiles AK47, Galil, R15, Uzi, gorros de pasamontañas, chalecos antibalas y otros enseres.
“Todas estas organizaciones delictivas se dedican al sicariato, violaciones, venta de drogas, extorsiones, robo de vehículos y asaltos, entre otros delitos”, expresó la fuente protegida de revistazo.

Masacres

En los últimos cuatro años Honduras ha sido víctima de un recrudecimiento de la violencia, situación que también la vemos reflejada en al menos cuatro asesinatos múltiples o masacres registradas en el sector Rivera Hernández, casos que en su mayoría quedaron en la impunidad por la falta de investigación criminal.
En Octubre de 2010, el campo de futbol de la colonia Felipe Zelaya fue escenario de la masacre de 15 personas en un enfrentamiento entre la Pandilla 18 y la banda de los Olanchanos. “Miembros de la Pandilla 18 llegaron al lugar a buscar a un hermano de Miguel Carrión, miembro de la banda de Los Olanchanos, pero este huyó del lugar junto a gran parte de la banda, lo que provocó que personas inocentes perdieran la vida”, señala la fuente protegida.
En Julio de 2013, en la colonia Asentamientos Humanos perdieron la vida cuatro personas, supuestamente a manos de miembros de la banda de “Los Olanchanos”. Hasta hoy no se ha investigado el crimen, pero la policía presume que los fallecidos  eran miembros de la Pandilla 18 y que todo se debió a pleitos entre bandas.
En un supuesto enfrentamiento con la policía seis miembros de la Pandilla 18 fallecieron en septiembre del 2013 en la colonia Cerrito Lindo, la fuente dijo que los fallecidos portaban armas de grueso calibre. Afirmó,  que situación similar ocurrió en marzo recién pasado en la colonia Mi Rey, cuando cinco supuestos miembros de la 18, perdieron la vida al enfrentarse con la policía cuando los agentes trataron de rescatar a dos personas que los pandilleros habían raptado.

US Embassy, DEA Obstructing Investigation into Drug War Killings in Honduras PDF Print E-mail
Written by Sandra Cuffe and Karen Spring
Monday, 29 July 2013 06:18
A Honduran soldier in a classroom at Forward Operating Base Mocoron, one of the three outposts from which they and Americans combat drug trafficking, in eastern Honduras, March 15, 2012. (Photo: Tomas Munita / The New York Times) Source: Truthout

More than a year has passed since a DEA-assisted drug war operation in the Honduran Moskitia killed four indigenous Miskitu civilians, and relatives of the victims are still looking for answers.

Responses have been few and far between. Honduran judicial authorities highlight a lack of cooperation from the US Embassy in Tegucigalpa, impeding their investigation. A leaked State Department memo suggests high-level interference in the United States’ own investigation. And a local police official in the remote Moskitia region in northeastern Honduras told Truthout that destruction of evidence by the DEA is a regular occurrence in the area.

In the early morning of May 11, 2012, a boat carrying 16 passengers was approaching the public docking site on the Patuca River in the town of Ahuas. The passenger boat was hit by rounds of automatic gunfire fired from US State Department-owned helicopters flown by private contractors carrying DEA Foreign-deployed Advisory Support Team (FAST) agents and vetted Honduran Tactical Response Team agents. Four boat passengers were killed: two women, a 14-year-old boy and a young man. Three other individuals were badly injured.

Marlen Zelaya Jackson traveled from the Moskitia to the capital to find out what was going on with the investigation, including the case of her sister, Juana Jackson Ambrocio. The mother of two children, Jackson Ambrocio was 26 weeks pregnant when she was shot and killed while heading home on the river.

“We’re seeking justice. So they need to at least say something!” Zelaya Jackson told Truthout in an interview in Tegucigalpa, referring to officials at the US Embassy. “I don’t know what’s happening.”

A single mother, Zelaya Jackson is now taking care of her sister’s two orphaned children, 2 and 10 years old, as well as her own children.

“They killed her there, and now she’s not here. I’m in charge of [the kids] now. The little boy is still young. He’s still bottle-fed,” she said, urging the US embassy to at least provide some answers. “They don’t know how I make out caring for these two kids too, now that they’re my responsibility. So they need to at least do something. Respond! Do that! Or talk to the Honduran government so they speak and at least do something!”

Zelaya Jackson wasn’t able to get many answers about her sister’s case from the attorney general’s office in Tegucigalpa. But she did learn that Honduran judicial authorities are pointing the finger at the US embassy for impeding the investigation.

At a June 13, 2012, meeting, John Cesar Mejia, coordinator of the office of the special attorney for human rights, the office in charge of the investigation, told Truthout, that the US embassy has been asked to hand over the names of the DEA agents involved in the Ahuas killings, but have refused. The embassy also has not allowed ballistic tests on the weapons of the foreign agents that participated, Mejia said.

The bodies were buried in three locations in the Moskitia – Barra Patuca, Ahuas and Puerto Lempira. On June 22 and 23, 2012, a forensic pathologist and Honduran judicial authorities, accompanied by several soldiers from the Honduran Air Force, traveled to the grave sites to exhume the cadavers of the four victims to autopsy the bodies. The autopsies were conducted right at the gravesites in broad daylight while a large crowd that had congregated looked on. Relatives of the victims were horrified. Armando Perez, a former Texas police detective working with the US embassy in Honduras, was present, providing technical support, according to Collateral Damage of a Drug War, a report by Annie Bird of Rights Action and Alex Main of the Center for Economic Policy Research (CEPR).

Clara Woods Rivas was on the boat on May 11, 2012, when it was fired upon. She survived, but her youngest child, 14-year-old Hasked Brooks Wood, was killed. The autopsy was yet another traumatic experience, she told Truthout in an interview, struggling with Spanish, her second language after Miskito.

“If it had been known that they would not respond after the autopsy, we wouldn’t have allowed them to take the body out, out in the open, in front of people,” said Wood Rivas. “It hurt me so much. I cried and cried.”

Zelaya Jackson also regrets giving permission, in retrospect, but the families were not notified before the day of the autopsy. When the forensic pathologist and accompanying team were finished, body parts were left outside of the grave.

“We wouldn’t have permitted that, but I don’t know,” she said. “At the time, when they were doing it, I don’t know why I gave permission for them to do it. So we allowed all that to happen in front of everyone. Like a dog, they did it, and now they don’t even give answers.”

The official Honduran government report of the incident was conducted by the 0ffice of the special attorney for human rights and released more than a year after Zelaya Jackson lost her sister. Testimonies from key witnesses from the community of Ahuas, DEA agents and US private contractors were neither gathered nor included in the Honduran government’s report.

Shortly after the official Honduran government report was presented to the US State Department by the Honduran attorney general, 58 members of US Congress sent a letter to Secretary of State John Kerry, noting “inquiries into the matter have been perfunctory, and deeply flawed.” The letter, dated January 30, 2013, calls for an investigation, but behind the scenes, a State Department investigation may have been suppressed.

On June 12, 2013, the New York Post reported that an internal memo leaked by State Department whistleblower Aurelia Fedenisn, citing attempts to quash State Department investigations, was included in the investigation into the Ahuas killings. According to the section of the October 2012 memo published online by the CEPR, a “case agent interviewed Assistant Secretary [of State] for INL [the Bureau of International Narcotics and Legal Enforcement Affairs], William Brownfield, who reportedly was not forthcoming and gave the impression he believed [the State Department’s Bureau of Diplomatic Security] should not pursue the investigation.”

Brownfield has vehemently denied the allegations. “The issue was never whether the incident would be investigated, but rather which US government organization would review the involvement of US law enforcement support of a foreign police operation overseas,” he told Foreign Policy blog The Cable.

The memo concludes that, “to date DEA has not cooperated with DS and the investigation cannot proceed further,” but it isn’t the first time investigators have had trouble with the DEA.

According to Oswaldo Perez Suazo, departmental chief of police in Puerto Lempira, the departmental capital of Gracias a Dios, the mess left for Honduran investigators by the DEA in the case of the Ahuas killings is par for the course. Commanding a total of 59 police officers deployed throughout the department, the police station is in front of an unpaved landing strip utilized as the regional airport and run by the Honduran military. Sitting in his air-conditioned office to escape the tropical heat, Perez Suazo read from police files, commenting on the DEA’s conduct in drug interdiction operations in the region.

“[The plane] was burned by members of the DEA. They themselves lit the plane on fire,” he said, referring to a plane carrying a cocaine shipment. “It could have been used for the investigation, but the truth is in that moment, what I have observed is an empowerment on the part of the DEA agents during their operations, and despite the fact that police officials and members of the national police are with them, they do not share information with the national police. They are empowered as if they are in their own territory. I have seen that what interests them is the drugs. They confiscate the drugs and take them with them. Then they take off and leave us there with the bodies, with the people that have been arrested, with everything.”

When asked about the four civilians killed in Ahuas, Perez Suazo admitted that the boat and its passengers were simply traveling on the river, one of the principal modes of transportation in the Moskitia. “Here there are only two ways to get around: by air or by boat. People that have money or can pay for a plane, arrive by taxi here to go and visit other municipalities,”he said at a July 15, 2012, meeting in Puerto Lempira, as he pointed in the direction of the regional airport. “But individuals who do not have money utilize boats to move around and that is how the [death of four Moskitia residents] occurred … resulting in four deceased people that had nothing to do [with drug trafficking]. It appears that the [joint US-Honduran forces] were confused because, in general, they use night-vision goggles and from the air it is difficult to determine [those involved].”

Although the DEA insists that it was present only in an advisory role and that only Honduran police officers opened fire, the number of different security forces involved in the May 2012 operation has made it hard to determine exactly who did what. “According to Honduran authorities, the operation included 13 Honduran police agents, four State Department helicopters with mounted machine guns, eight US government-contracted pilots and 10 US Drug Enforcement Administration (DEA) agents,” write Bird and Main in their April 2013 report, Still Waiting for Justice.

The regional drug war encompassing the joint DEA-Honduran interdiction operations is being fought under the banner of the US-led Central American Regional Security Initiative (CARSI). According to the State Department’s website, the US has provided $496 million since 2008 to Central American countries for “capacity enhancements for public security, law enforcement and justice sector actors and institutions, and the rule of law agencies and personnel.” A significant area of interest for the US embassy in Tegucigalpa, the Honduran capital, has been the promotion of security and police reform and an overhaul of the attorney general’s office. The embassy views this as a way of battling corruption, institutional weakness of the judiciary and investigative capabilities and rampant human rights violations by state forces.

Despite the US efforts to strengthen the rule of law in Honduras, DEA-led drug operations have raised questions by human rights organizations regarding transparency and chain of command during these operations. Speaking to a North American human rights delegation just 16 days after the May 11, 2012 incident in Ahuas, the US Embassy’s DEA attaché, James Kenney, said members of the vetted Honduran task force “don’t have a chain of command like most units. They don’t have a lieutenant, captain, major. They report directly to me – the DEA.”

Operating outside of Honduran chains of command, it remains unclear how Honduran state structures – particularly when evidence is destroyed during the operations by the DEA itself – can conduct thorough and reliable investigations leading to arrests and, ultimately, justice.

Despite the ongoing judicial, police and investigative reforms, Clara Woods Rivas and Marlen Zelaya Jackson had to leave Tegucigalpa without any definitive answers as to exactly what happened on the other end of the barrels of the guns that killed their loved ones last year. Via bus, pickup truck and small motorized boat, they traveled more than 15 hours back to their modest wooden homes in Ahuas. Together with other relatives of the killed and injured passengers, the women continue to hope that the national and foreign agents will be held responsible for the deaths of indigenous civilians caught in the crossfire of drug war policies.

Copyright, Truthout

Honduras: behind the crisis

Ismael Moreno

Honduras is in tumult following the forced removal of its president, Manuel Zelaya, on 28 June 2009. The coup has provoked a wave of protest and near-unanimous condemnation by the country’s neighbours, other regional powers, the United States and the United Nations. The deposed president is determined to affirm his right to office – as he did in a speech to the United Nations general assembly on 30 June – and return to Honduras to secure it. Those responsible for the coup seem equally committed to their chosen course of action.Ismael Morena, SJ, is the correspondent for Revista Envío in Honduras, where an earlier version of this article was published

What is going on in Honduras, and what lies behind this political and constitutional eruption?

Manuel Zelaya’s dream

Manuel Zelaya was elected president of Honduras in December 2005, and was inaugurated in January 2006. His four-year term of office – before the “constitutional coup”, and his replacement (until 27 January 2010, the day Zelaya’s term ends) by the ultra-conservative speaker of the national congress, Roberto Micheletti – was scheduled to be voted for in presidential elections on 29 November 2009.

But Zelaya has wanted to prolong his rule; in a pattern familiar from recent national experiences elsewhere in the Americas, he has been seeking constitutional means that would allow him to remain in office. The most controversial of these – and the source of much of the current troubles – is the so-called cuarte urna (“fourth ballot-box”): that is, a proposal to hold a national referendum on the drafting of a new constitution which would (Zelaya hopes) raise presidential term-limits and thus enable him to continue to rule Hondurans. Zelaya had called a public consultation on the referendum for 28 June, which was then declared illegal by the congress and supreme court; hours before the polls opened, he was arrested and ejected from the country.

There are several ways to interpret what Zelaya was trying to do with the referendum effort. The most plausible may be to see it in the context of the political project of Zelaya and his team – and the problems they have faced in relation to both internal Honduran power-structures and regional diplomacy.

These elements are themselves related. The “patricians” around Zelaya have had great difficulties with the framework they have constructed in order to join the Latin American trade bloc known as the Alternativa Bolivariana para los Pueblos de Nuestra América (Alba), led by Venezuela’s president, Hugo Chávez). Moreover, the consolidation of the government’s international relations with the region’s leftist regimes – Cuba and Nicaragua as well as Venezuela itself – has caused great unrest among some of the country’s power-sectors.

Zelaya and his team have long sough to concentrate power in the presidency as the key site of their political project, but in the process they ignored and alienated their Liberal Party political base. The “patricians” paid dearly for this misjudgment in April 2009, when the traditional Liberal interests won control of the party and eliminated anyone with influence in the presidency.

This trend was symbolised by Patricia Rodas, the party president, who dedicated herself to running state policy from the foreign-affairs ministry. The reward was close links with Hugo Chávez, but in the process she found her political base corroded. Rodas was arrested in the coup before being allowed to leave the country.

The re-election issue

The symbolic importance of the cuarte urna can be seen in this context. During general elections in Honduras, each voter gets three ballots: the first for presidential and vice-presidential candidates, the second for parliamentary representatives, and the third for the municipal mayor. Hence, three ballot-boxes.

The Honduran constitution – the work of a constituent assembly that convened in 1980 – specifies that parliamentary representatives and mayors can run for re-election, but not presidents. In fact, even the argument in favour of presidential re-election has in the past been viewed as treason. The articles in the constitution the provide for a single term have been considered “carved in stone” and not to be reformed for any reason. Indeed, legal specialists argue that these articles were formulated precisely because of fear that the military would infringe on Honduras’s then tender democracy by using rigged elections as a way of holding on to state power.

Three decades later, the importance of the military in the country’s political life has – notwithstanding the coup of 28 June 2009 – been sharply reduced. Many military leaders have been forced to take refuge in the subterranean corridors of organised crime or in the profitable private-security business. In part as a result, the arguments used to defend the articles against re-election have gradually dissipated; the issue was even raised, albeit discreetly, by the administrations of Rafael Leonardo Callejas (1990-94) and Carlos Roberto Flores Facussé (1998-2002). Their circles of followers, who wanted to smash the stone tablets impeding their favourite’s re-election, pushed the issue much more zealously.

The constitution has since 1980 been tweaked in other areas around thirty times, to the point where politicians of all camps are convinced that the document in no longer adequate. This is where the formal change proposed by Manuel Zelaya comes in: that in the November 2009 election-round, the voters will be presented with four ballot-boxes – the fourth one being used for a referendum on the question: “Do you agree with convening a constituent assembly to draw up a new constitution?” Most members of the political class has been in agreement with the idea – but most too are unhappy with the man promoting it; in great part because lurking behind the fourth ballot-box they see… Hugo Chávez’s shadow.

Zelaya’s government had proposed to launch a “popular consultation” in an effort persuade the national congress to approve the fourth ballot-box in the November elections. The coup against the president took place at the moment this was due to get underway. But the barons controlling the two traditionally dominant (and now discredited) forces – the National Party and the Liberal Party – began their own campaigns in May 2009. They saw the issue as a possible way of revitalising their parties, and in addition of robbing Zelaya of his “ownership” of the fourth ballot-box idea. Now, Zelaya has been robbed of more than this, and Honduran politics is in flux.

The independent route

The current crisis has altered Honduran political calculations, though until it is resolved – and depending on the way that happens – the direction of the constitutional argument will remain in question.

In the midst of the convulsion, one of the hopeful signs has been the continuation of a debate that began in 2006 about the possibility of independent candidacies in the presidential election. This debate, centred in Honduras’s traditional grassroots movements, came to nothing because of opposition from the organised left, whose leaders would consider electoral participation only from the narrow perspective of the existing leftwing parties.

That debate, like so many others, was derailed by the pressing needs of the moment. The tiny Partido Unificación Democrática was torn within by irreconcilable conflict over the proposal. As a result of the impasse, the leaders of the  grassroots social movement decided in late April 2009 to run an independent candidate in the November 2009 election: trade-union leader and human-rights activist Carlos Humberto Reyes.

The path won’t be easy, coup or no coup. The existing “electoral and political organisations law”, created by Liberal and National lawyers to protect their historic bipartite system, has long been used limit electoral competition and exclude any upstart from entering the country’s democratic space (the law, for example, requires that an independent candidate must supply 45,000 accredited supporting signatures to the supreme electoral tribunal as part of its registration effort). The effort of the veteran human-rights defender (and current national human-rights commissioner) Ramón Custodio to run for the presidency in 2001 foundered in the face of the law‘s institutional constraints.

The fourth and the fifteenth

The pre-coup political atmosphere revealed the fluidity surrounding the project of launching an independent candidate and the fourth ballot-box proposal. The establishment media owned by the country’s elite were quick to connect them, and to try to see evidence of Hugo Chávez’s influence. Indeed, the leaders of the grassroots movement and Zelaya do agree on several issues: Honduras’s attempt to join Alba; the Petrocaribe alliance with Venezuela to purchase oil on preferential terms; fervent support for Chávez himself; and fiery leftist slogans devoid of substance or critical analysis.

The most rightwing currents in Honduras have also tried to jump on the constitutional bandwagon; for example, none other than Roberto Micheletti, proposed in the second half of April 2009 that President Zelaya grant the working class a so-called “fifteenth salary” on May Day in exchange for full support for the fourth ballot-box.

This sounds progressive and worker-friendly – especially at a time of straitened living-standards, where (for example) Hondurans’ purchasing-power has fallen by 30% even compared to 2008 – but is more a trap set by the most conservative business sectors. The business leaders may be worried by a drastic reduction in people’s spending, but they are more interested in gaining a political advantage.

But the interests of political calculation also dominate the other side of the spectrum. Zelaya has exploited the grassroots movement’s need to be heard and the desire for prominence of  some of its vocal leaders – who for their part seem to have forgotten that the Zelaya who now embraces Chávez and mouths revolutionary slogans once made an alliance with Roberto Micheletti. These leaders also wanted to use Zelaya’s government as a lever to present themselves as the real representatives of the continent’s left in Honduras. In other words, this a temporary alliance of mutual manipulation.

The way forward

Carlos Humberto Reyes’s candidacy may yet prove an instrument towards a real break with the bi-party system. At the same time, even before the coup it was evident that his campaign’s links with the executive branch could compromise the very independence it is supposed to embody.  The implication is that the grassroots movement should maintain its critical capacity and establish a clear distance from the executive branch and the fourth ballot-box idea – whose objective was always to keep Zelaya in government at whatever cost.

The smoke from the “constitutional coup” will take time to clear. But even before it occurred, it was evident that Honduras needs a change of direction and new legislation that responds to the challenges of the complex 21st century.

A constitution changed piecemeal every time it suits the official political class can’t go on being the legal instrument that regulates the country’s life. The real debate isn’t the relevance of constitutional reform, but rather the intentions behind that fourth ballot-box. If the idea is to clean up the image of the political class, it would become just another instrument like the reform to elect the supreme court or the supreme electoral tribunal. Honduras’s laws are reformed mainly to satisfy  the power ambitions of the politicians themselves, some of whom dress in nationalist blue, others in Liberal red – all the while making a show of wearing the blue-and-white of the national flag.

What use, then, would be a fourth ballot-box that produces a constituent assembly of the same old politicians to draft a new constitution that responds to and updates the interests of the same old political class? The country needs a fourth ballot-box to bring together the interests of all the different social and grassroots elements to campaign for a country better than the one controlled for decades by the caste of traditional politicians, a sovereign country that respects the dignity of its poorest people. Whatever the outcome of Honduras’s current political trauma, this aspiration must remain on the agenda.

Honduras, frontera clave para la droga hacia Estados Unidos

El 79% de la cocaína que vuela desde América del Sur aterriza en el país centroamericano. Desde allí sube hacia Guatemala por la frontera de Copán, donde deja un reguero de sangre y dinero, apadrinado por el ‘Chapo’ Guzmán

 

http://internacional.elpais.com/internacional/2014/01/06/actualidad/1389044788_511765.html

Un militar vigila la pista de aterrizaje de Puerto Lempira una de las zonas por las que transita la mayor cantidad de cocaína a través de Honduras / Edu Ponces / RUIDO Photo

En un país donde algunos políticos regalan ataúdes para ganar votos porque dos terceras partes de la población viven con menos de dos dólares al día, un entierro con mariachis y desfile de políticos es singular. Si además el difunto fue encontrado en una barranca, semidesnudo y con varios balazos cerca de una de las fronteras con más trasiego de droga, las sospechas saltan. El pasado mes de noviembre fue asesinado un prominente empresario del departamento de Copán, colindante con Guatemala. Su muerte seguramente no será investigada, como el 82% de las denuncias en Honduras, que ni siquiera llegan a juicio. Pero el vox populi ya lo ha condenado. “Narco-empresario”, le acusan en los foros de los periódicos, “estaba bien metido”, susurran en las calles. Aquí todos saben pero nadie se atreve a hablar públicamente.

El Departamento de Estado de los Estados Unidos estima que el 79% de la cocaína que sale por aire desde Sudamérica aterriza en cerca de las 200 pistas clandestinas que habría en Honduras, un estado endeble y limítrofe con cuatro países. De ahí se mueve por mar o por tierra hasta el norte. Copán es la última parada en suelo hondureño antes de cruzar a Guatemala. En sus 300 kilómetros de zona limítrofe se computan entre 20 y 25 puntos ciegos ideales para el paso de droga. “Tenemos esa colita de la frontera donde el narcotráfico ha crecido con la complicidad del Estado, que está totalmente permeado” explica un periodista local en un café enfrente de la catedral de Santa Rosa de Copán.

En esta región humilde de casas de adobe, cafetales y vacas flacas, el dinero del narcotráfico ha caído como agua bendita y ha salpicado todos los sectores. “Copán es el lugar para que los policías se hagan ricos”, confiesa un funcionario testigo de la colusión entre narcos y autoridades. Una red de corrupción e impunidad que se teje por todo el país pero que se acentúa en la frontera, donde policías, fiscales y jueces cierran los ojos a cambio de cuantiosos sobornos, una parte de los cuales llega hasta sus cabezas en la capital. “Hay una colusión entre la policía, el ministerio público y el crimen organizado que se ha ido acentuando cada vez más”, acusa María Luisa Borjas, ex directora de asuntos internos de la Policía. Ella misma estuvo destinada a Copán a finales de los 90 y recuerda como, cuando exigía más efectivos, le reclamaban que “pedía mucho y no mandaba nada”. Desde entonces el crimen encontró abono fértil para desarrollarse.

“El narco en Honduras empezó con pequeños grupos que servían de mulas (como se conoce a los que pasan pequeñas cantidades de drogas por las fronteras­) a gente mexicana, pero luego las mulas aprendieron el negocio y se convirtieron en los grandes jefes en puntos estratégicos del país”, explica una reportera especializada en temas de seguridad. Copán es uno de esos puntos. Por allí dicen que se pasea el capo más buscado del mundo, el Chapo Guzmán, jefe del mexicano Cartel de Sinaloa, que tiene a dos organizaciones copanecas a su servicio. En noviembre, el viceministro de defensa, Carlos Roberto Funes, reconoció públicamente que el Chapo va y viene. En Copán ya es un mito. “El Chapo ha utilizado el lugar como un refugio desde hace mucho. No permanece mucho en la zona por seguridad. En el Espíritu y el Paraíso son los dos puntos porque ahí hay puntos ciegos donde tú pasas y nadie dice nada”, narra esa misma reportera que ha tenido que dejar la zona por amenazas. Los criminales imponen la ley del silencio a golpes, ya sean físicos o de talonario. El trasiego de la droga también deja a su paso una estela de muerte.

Honduras es el país más violento del mundo. Con 8,2 millones de habitantes registra más de siete mil asesinatos al años, una tasa de 85,5 homicidios por cada cien mil personas. Copán llega a los 104. En España la media no llega a cuatro muertes violentas por cada cien mil habitantes. “Aunque no se investiguen, aquí la mayoría de las muertes están relacionadas con el narcotráfico, por pleitos entre ellos o por hablar más de la cuenta”, reconoce el funcionario copaneco. Por eso nadie quiere ser citado.

“El narco es un poder real en la zona, es un poder en el Congreso, en las elecciones de noviembre se eligieron al menos tres diputados de Copán vinculados al crimen pero todos se hacen de la vista gorda, porque hay derrama económica, desarrollo y más allá por miedo”, asevera una política local en la oposición. Donde antes habían calles polvorientas ahora florecen hoteles y centros comerciales. Tienen incluso el ayuntamiento más ostentoso de Honduras, una réplica barroca del Capitolio con helipuerto en la azotea. Está en el municipio fronterizo de El Paraíso, un pueblo de veinte mil habitantes que se convertía en lodazal en cada temporada de lluvias hasta 2005, cuando ganó la alcaldía Alexander Ardón, un antiguo arriero de ganado que ahora es señalado como el líder de uno de los socios de Guzmán en la región. En dos mandatos llevó la energía eléctrica hasta el último rincón, empedró las calles, erigió un mercado de un millón de dólares y el lujoso palacio municipal. Ardón, quién no comparece ante la prensa ni asiste a eventos públicos se atrevió a presentarse en el cierre de campaña de las elecciones del 24 de noviembre y desde el templete espetó “las guerras se ganan con estrategia, con ideas, no matando gente”. A finales de enero empezará su tercera alcaldía.

Conexiones entre políticos y criminales impiden la aplicación de la ley en Honduras

  • Por 
  • Jueves, 16 Enero 2014 17:20

El informe anual de Insight Crime, organización independiente dedicada a la investigación y análisis del crimen organizado en América Latina y el Caribe, destaca que 2013 fue un año difícil para Honduras. El documento revela que mientras el flagelo se mantiene en la impunidad, las autoridades evitan realizar acciones que para el combate de la criminalidad y la corrupción.

El informe detalle que los grupos de crimen organizado, como el “Chepe” y los Cachiros han utilizado la violencia como amenaza contra el uso de la extradición, una medida que el Congreso Nacional aprobó al principio de 2012 como herramienta para enfrentar el crimen organizado. Además recrimina que siendo la extradición una herramienta a la que temen los narcotraficantes, en Honduras  no se haya utilizado debido a las conexiones existentes entre políticos y criminales.

El crimen del fiscal Chávez, Insight Crime lo ha vinculado a las acciones realizadas por  la Fiscalía de Privación de Dominio para asegurar a favor del Estado, 14 propiedades de José Miguel Handal Pérez, conocido como “Chepe” Handal, acción llevada a cabo en abril del año pasado, luego que las autoridades conocieran un informe del Departamento del Tesoro de Estados Unidos, que identifica al empresario  como narcotraficante.

El documento señala que el Estado ha perdido control de varias regiones en el país, mientras la inseguridad continua provocando una dependencia en las empresas de seguridad privada que también sirven como organizaciones para esconder actividades criminales como el narcotráfico. “Todas estas señales son preocupantes para el futuro de país”, refiere el documento tras señalar que mientras las autoridades sigan manteniendo los niveles de impunidad existentes, la situación no mejorará.

La investigación también recoge situaciones similares que viven diferentes países de la región. En este contexto se refiere que en México el crecimiento de grupos vigilantes ha provocado choques violentos entre carteles y ciudadanos armados. Asegura  que se han registrado enfrentamientos entre las fuerzas de seguridad y los grupos vigilantes, que acusan la policía de ser corrupta.

En El Salvador, Insight Crime advierte que el tratado entre las maras probablemente se quebrará, sugiriendo que no representa la mejor ruta para abordar temas de violencia en una manera sostenible. Y finalmente señala que en Colombia el aumento de poder por el grupo criminal los Urabeños y la posibilidad de un quebramiento entre las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC) antes o después de las negociaciones que se están llevando a cabo en Habana entre el gobierno colombiano y el grupo guerrillero sugiere que el país tiene mucho que hacer para crear un verdadero entorno de paz.

¿Qué significan estas experiencias para Honduras?, más que todo, los nuevos líderes del país tienen que recordar que cualquier esfuerzo realizado para mejorar la situación de seguridad debe ser sostenible, con atención a las causas verdaderas del crimen en el país: la impunidad, la falta de oportunidad, y la corrupción, entre otros. La experiencia de otros países y su propia experiencia han demostrado definitivamente estas realidades.

Ultima modificación Viernes, 17 Enero 2014 13:15

Honduras, frontera clave para la droga hacia Estados Unidos

El 79% de la cocaína que vuela desde América del Sur aterriza en el país centroamericano. Desde allí sube hacia Guatemala por la frontera de Copán, donde deja un reguero de sangre y dinero, apadrinado por el ‘Chapo’ Guzmán

 

http://internacional.elpais.com/internacional/2014/01/06/actualidad/1389044788_511765.html

Un militar vigila la pista de aterrizaje de Puerto Lempira una de las zonas por las que transita la mayor cantidad de cocaína a través de Honduras / Edu Ponces / RUIDO Photo

En un país donde algunos políticos regalan ataúdes para ganar votos porque dos terceras partes de la población viven con menos de dos dólares al día, un entierro con mariachis y desfile de políticos es singular. Si además el difunto fue encontrado en una barranca, semidesnudo y con varios balazos cerca de una de las fronteras con más trasiego de droga, las sospechas saltan. El pasado mes de noviembre fue asesinado un prominente empresario del departamento de Copán, colindante con Guatemala. Su muerte seguramente no será investigada, como el 82% de las denuncias en Honduras, que ni siquiera llegan a juicio. Pero el vox populi ya lo ha condenado. “Narco-empresario”, le acusan en los foros de los periódicos, “estaba bien metido”, susurran en las calles. Aquí todos saben pero nadie se atreve a hablar públicamente.

El Departamento de Estado de los Estados Unidos estima que el 79% de la cocaína que sale por aire desde Sudamérica aterriza en cerca de las 200 pistas clandestinas que habría en Honduras, un estado endeble y limítrofe con cuatro países. De ahí se mueve por mar o por tierra hasta el norte. Copán es la última parada en suelo hondureño antes de cruzar a Guatemala. En sus 300 kilómetros de zona limítrofe se computan entre 20 y 25 puntos ciegos ideales para el paso de droga. “Tenemos esa colita de la frontera donde el narcotráfico ha crecido con la complicidad del Estado, que está totalmente permeado” explica un periodista local en un café enfrente de la catedral de Santa Rosa de Copán.

En esta región humilde de casas de adobe, cafetales y vacas flacas, el dinero del narcotráfico ha caído como agua bendita y ha salpicado todos los sectores. “Copán es el lugar para que los policías se hagan ricos”, confiesa un funcionario testigo de la colusión entre narcos y autoridades. Una red de corrupción e impunidad que se teje por todo el país pero que se acentúa en la frontera, donde policías, fiscales y jueces cierran los ojos a cambio de cuantiosos sobornos, una parte de los cuales llega hasta sus cabezas en la capital. “Hay una colusión entre la policía, el ministerio público y el crimen organizado que se ha ido acentuando cada vez más”, acusa María Luisa Borjas, ex directora de asuntos internos de la Policía. Ella misma estuvo destinada a Copán a finales de los 90 y recuerda como, cuando exigía más efectivos, le reclamaban que “pedía mucho y no mandaba nada”. Desde entonces el crimen encontró abono fértil para desarrollarse.

“El narco en Honduras empezó con pequeños grupos que servían de mulas (como se conoce a los que pasan pequeñas cantidades de drogas por las fronteras­) a gente mexicana, pero luego las mulas aprendieron el negocio y se convirtieron en los grandes jefes en puntos estratégicos del país”, explica una reportera especializada en temas de seguridad. Copán es uno de esos puntos. Por allí dicen que se pasea el capo más buscado del mundo, el Chapo Guzmán, jefe del mexicano Cartel de Sinaloa, que tiene a dos organizaciones copanecas a su servicio. En noviembre, el viceministro de defensa, Carlos Roberto Funes, reconoció públicamente que el Chapo va y viene. En Copán ya es un mito. “El Chapo ha utilizado el lugar como un refugio desde hace mucho. No permanece mucho en la zona por seguridad. En el Espíritu y el Paraíso son los dos puntos porque ahí hay puntos ciegos donde tú pasas y nadie dice nada”, narra esa misma reportera que ha tenido que dejar la zona por amenazas. Los criminales imponen la ley del silencio a golpes, ya sean físicos o de talonario. El trasiego de la droga también deja a su paso una estela de muerte.

Honduras es el país más violento del mundo. Con 8,2 millones de habitantes registra más de siete mil asesinatos al años, una tasa de 85,5 homicidios por cada cien mil personas. Copán llega a los 104. En España la media no llega a cuatro muertes violentas por cada cien mil habitantes. “Aunque no se investiguen, aquí la mayoría de las muertes están relacionadas con el narcotráfico, por pleitos entre ellos o por hablar más de la cuenta”, reconoce el funcionario copaneco. Por eso nadie quiere ser citado.

“El narco es un poder real en la zona, es un poder en el Congreso, en las elecciones de noviembre se eligieron al menos tres diputados de Copán vinculados al crimen pero todos se hacen de la vista gorda, porque hay derrama económica, desarrollo y más allá por miedo”, asevera una política local en la oposición. Donde antes habían calles polvorientas ahora florecen hoteles y centros comerciales. Tienen incluso el ayuntamiento más ostentoso de Honduras, una réplica barroca del Capitolio con helipuerto en la azotea. Está en el municipio fronterizo de El Paraíso, un pueblo de veinte mil habitantes que se convertía en lodazal en cada temporada de lluvias hasta 2005, cuando ganó la alcaldía Alexander Ardón, un antiguo arriero de ganado que ahora es señalado como el líder de uno de los socios de Guzmán en la región. En dos mandatos llevó la energía eléctrica hasta el último rincón, empedró las calles, erigió un mercado de un millón de dólares y el lujoso palacio municipal. Ardón, quién no comparece ante la prensa ni asiste a eventos públicos se atrevió a presentarse en el cierre de campaña de las elecciones del 24 de noviembre y desde el templete espetó “las guerras se ganan con estrategia, con ideas, no matando gente”. A finales de enero empezará su tercera alcaldía.

San Pedro Sula’s violence mirrors Honduras’ pain

Associated Press By ALBERTO ARCE April 9, 2012

http://news.yahoo.com/san-pedro-sulas-violence-mirrors-honduras-pain-154855635.html

SAN PEDRO SULA, Honduras (AP) — This is a city besieged by crime in all its forms: gang violence, drug cartel killings and rampant extortion compounded by a fear of authorities.

Honduras is now among the most dangerous places on Earth. No other country matches its rate of 86 slayings per 100,000 inhabitants a year, according to a 2011 United Nations Report. That is roughly 20 times the U.S. homicide rate.

And it’s worse in San Pedro Sula, often cited as Honduras’ most violent city, with a murder rate almost double the national average.

In this Wild West city, gangs such as the Mara Salvatrucha, also known as MS-13, operate with impunity. MS-13 was born in the 1980s among Central American-born inmates in the prisons of California and spread to Central America when members were deported back home by the U.S. They found fertile ground in Honduras and other countries with underfunded police forces and corrupt officials.

Hondurans say gangs have imposed an almost unchallenged reign of extortion, murder and drug trafficking on this city and others.

Mayor Juana Carlos Zuniga recognizes that San Pedro Sula is threatened by violence that authorities cannot control. And the city’s location near Honduras’ Atlantic coast and border with Guatemala have put it on key international drug trafficking routes.

“As a local government we don’t have the necessary instruments to fight the well-defined and identified violence derived from drug trafficking that overwhelms us,” Zuniga told The Associated Press.

One night recently, the Catalino Rivas public hospital in San Pedro Sula could have been operating in a country at war.

There were not enough stretchers for the 19 wounded who arrived that night, and the people who brought them in had to shift the patients about. Pools of blood on the floor went unmopped.

Natalia Galdamez, the doctor on duty, received three patients with gunshot wounds. They said a gunman suddenly appeared and shot them without saying a word.

“It’s tough to believe. This was a paid hit. We hear the same story all the time,” Galdamez said.

Drug trafficking isn’t the only source of San Pedro Sula’s violence.

At a nearby taxi stand, a driver with 21 years of experience explained how each of the company’s 35 cars has to pay $30 a month to a gang. He said the drivers have to pay the same amount in taxes to the government, but each year, not each month.

“Who do you think has more power, the state or the criminals?” said the driver, who didn’t want his name used for fear of reprisals.